La era de Fred. Olsen Express cumple 20 años

agosto 4, 2014

Juan Carlos Díaz Lorenzo

Tiene 2014 un halo especial de aniversarios en la historia reciente de Fred. OIsen en Canarias. A los 110 años de su presencia en Canarias y los 40 años de la línea de La Gomera, se suman también 25 años de la segunda etapa de la línea Playa Blanca-Corralejo y 20 años de la línea Santa Cruz de Tenerife-Agaete, que comenzó en diciembre de 1994, atendida entonces con los buques “Bañaderos” y “Bajamar”. Así como 20 años desde el inicio, en mayo del citado año, de la línea Corralejo-Arrecife y escalas intermedias con el SES “Bahía Express”. Desde abril de 1999, hace ahora 15 años, el catamarán “Bonanza Express” comenzó sus viajes en la línea Santa Cruz de Tenerife-Agaete.

El servicio se ha mantenido en el tiempo pese a las dificultades que supone el elevado coste del combustible y la competencia feroz. Como hemos indicado, entre 1994 y 1997, la compañía había operado el buque “Bahía Express”, el mismo que en el último trimestre de 1989 había hecho una incursión en la línea La Gomera-Los Cristianos con el nombre de “Sant’ Aghata”. El resultado no fue el esperado, pero abrió la perspectiva para la implantación de la alta velocidad en un servicio combinado, es decir, pasajeros y vehículos, como así sucedió tiempo después.

Fred. Olsen Jr., artífice de Fred. Olsen Express

A finales de 1997, Fred. Olsen jr., presidente ejecutivo de la compañía, tomó la decisión de dar un salto adelante y propició la incorporación de los primeros catamaranes que hoy conocemos en Canarias. El principal fabricante que entonces, y ahora, ofrecía mejores garantías es la firma australiana InCat, con la que se estableció contacto y en el plazo de menos de un año llegaron tres buques de alta velocidad que, tres lustros después, siguen prestando un magnifico servicio.

El primero de ellos, llamado “Bonanza Express”,  fue entregado en febrero de 1999. El 22 de marzo siguiente –capitán, Servando Peraza García– arribó al puerto de Santa Cruz de Tenerife, después de un largo viaje desde Australia, vía cabo de Buena Esperanza. El primero de abril se estrenó en la línea Santa Cruz de Tenerife-Agaete, en cuyo viaje inaugural estuvimos presentes, marcando así el comienzo de una nueva etapa en la historia de las comunicaciones marítimas de Canarias

Construcción número 051 del astillero Incat Australia Pty. Ltd., factoría de Hobart, es un buque “wave piercing” de 5.191 toneladas brutas, 1.687 toneladas netas y 838 toneladas de peso muerto, en un casco de 96 m de eslora, 26 m de manga y 3,70 m de calado máximo. Está propulsado por cuatro motores Ruston 20RK270, que suman una potencia de 28.320 kw y accionan igual número de “water jets” que le permite mantener una velocidad de servicio de 34 nudos. Tiene capacidad para 755 pasajeros y 425 automóviles. Código IMO 9200225.

El catamarán “Bonanza Express” atiende la línea Las Palmas-Morro Jable

El primer catamarán de alta velocidad de Fred. Olsen Express ha navegado en varias líneas: Santa Cruz de Tenerife-Agaete, La Gomera-Los Cristianos, El Hierro-Los Cristianos y Las Palmas-Morro Jable, en la que se encuentra desde agosto de 2012. Es de destacar que en el caso de El Hierro fue el primer buque de su clase que llegó a la isla. Entre abril y julio de 2001 atendió la línea Miami-Grand Bahama, en un proyecto en el que no obtuvo el resultado esperado. El 3 de diciembre de 2008 sufrió un accidente cuando maniobraba en el puerto de Los Cristianos, varando en la playa con daños de diversa consideración.

A finales de la década de los noventa, el plan estratégico de Fred. Olsen contemplaba la incorporación de otros dos buques de alta velocidad. Uno de ellos para la línea estrella La Gomera-Los Cristianos y otro para la línea Agaete-Santa Cruz de Tenerife, pues está claro que el servicio ideal entre las dos islas capitalinas está debidamente atendido por dos buques.

El primer “Benchijigua Express”, luego “Bentayga Express” y actual “Bencomo Express”

La primera tripulación del primer “Benchijigua Express”, a su llegada a Tenerife

El buque “Bencomo Express” maniobrando en Santa Cruz de Tenerife

El primer “Benchijigua Express” realizó sus pruebas de mar en septiembre de 1999 y el 3 de octubre siguiente –al mando del capitán Servando Peraza García y el jefe de máquinas José García Oliva–  zarpó de Hobart e hizo escala en Papetee (Polinesia francesa) y Balboa (Panamá). Cruzó el canal de Panamá en poco más de ocho horas, hizo otra escala técnica en Colón y procedió en viaje directo a Santa Cruz de Tenerife.

El 22 de octubre arribó al puerto tinerfeño y ante la imposibilidad de incorporarse de inmediato a la línea para la que estaba destinado –las obras de las rampas en los puertos de San Sebastián de La Gomera y Los Cristianos no habían finalizado– se tomó la decisión de incorporarlo a la línea Agaete-Santa Cruz de Tenerife, siendo rebautizado “Bentayga Express” y el 25 de octubre entró en servicio en la mencionada línea. Desde noviembre de 2004 ostenta el nombre de “Bencomo Express”.

El segundo “Benchijigua Express”, cruzando el canal de Panamá

Construcción número 053 del astillero Incat Australia Pty. Ltd., factoría de Hobart, es un buque “wave piercing” de 6.344 toneladas brutas, 2.839 toneladas netas y 717 toneladas de peso muerto, en un casco de 96 m de eslora, 26 m de manga y 3,70 m de calado máximo. Está propulsado por cuatro motores Caterpillar 3618, con una potencia de 28.320 kw y accionan igual número de “water jets” que le permite mantener una velocidad de servicio de 34 nudos. Tiene capacidad para 900 pasajeros y 300 automóviles. Código IMO 9206712.

El segundo “Benchijigua Express” se estrena en la línea La Gomera-Los Cristianos

El segundo “Benchijigua Express” fue abanderado el 20 de diciembre de 1999. En su viaje de entrega cruzó el 19 de enero de 2000 el canal de Panamá y dos días después hizo una escala de casi 24 horas en La Habana (Cuba), desde donde procedió directo a San Sebastián de La Gomera. Al igual que en las ocasiones anteriores, el mando fue confiado al capitán Servando Peraza García y la jefatura de máquinas a José García Oliva. Después procedió directo a La Gomera, a donde llegó al amanecer del 27 de enero, después de un recorrido de 12.751 millas náuticas en 420,35 horas, a una velocidad media de 30,3 nudos.

El día 28 del citado mes entró en servicio, fecha histórica en la que relevó al tercer “Benchijigua”, que pasó a llamarse “Betancuria” e inició una línea entre Las Palmas, Fuerteventura y Lanzarote. Además de la línea La Gomera-Los Cristianos, cubrió también la línea Los Cristianos-La Palma. Construcción número 055 del mencionado astillero, tiene las mismas características técnicas y capacidades del buque “Bencomo Express”. En noviembre de 2004 fue rebautizado “Bentago Express”. Código IMO 9213337.

Fotos: Archivos de Juan Carlos Díaz Lorenzo, Tony Rodríguez y Juan Ignacio Liaño

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